《信報》專業議政:隨着年齡增長,我們的身體機能都會日漸衰退,不少長者不但缺牙,還會出現吞嚥肌肉協調問題,即肌力變差,影響說話及吞嚥能力。住在院舍的長者情況可能更差,當中不少長者患上認知障礙症、柏金遜症、中風等,這些病症很大程度上會影響他們的說話能力,如柏金遜症長者會出現肌肉控制困難,導致減少說話和說話聲量減低;腦退化症長者會混淆時間、地點和人物,完全失去口語表達能力,嚴重影響日常生活、社交及心理健康。

部分長者更會吞嚥困難,進食時不能安全及有效地把食物從口送到胃部,食物從口腔外漏,經常嗆咳,影響進食;食物留在口內,會發出異味。吞嚥困難對長者健康有極大影響,包括營養不良、脫水、體重下降,甚至肺炎。在美國,全年約有1萬人因哽塞窒息而死。

政府須監管服務質素

因此,為住院舍的長者提供言語治療服務是急切及必需的,透過專業的言語治療師為他們提供各項訓練,如肌肉訓練、感知刺激訓練,改變長者進食習慣,如姿勢、速度和份量等,以提升他們吞嚥和溝通能力。筆者亦已多次建議當局加強言語治療服務,增加培訓言語治療師,透過適當的護理和訓練,促進他們的康復和健康。

今年,當局終於踏出一大步,在《財政預算案》中承諾撥款約6300萬元,為安老服務單位提供言語治療服務。當中,社會福利署將推出一個為期4年的外展言語治療服務試驗計劃,向非政府機構增撥資源,讓津助安老院舍、津助長者日間護理中心/長者日間護理單位和綜合家居照顧服務,為有需要住客/服務使用者提供言語治療服務。當局表示會新增約200個言語治療師職位,提供有關服務,照顧有吞嚥困難或言語障礙的長者,預計約有22000人受惠。

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